自研GPU传闻成真,苹果为何要这么做?业界

砍柴网 / maomaobear / 2017-04-06 14:31
外媒报道,苹果已经通知长期合作伙伴英国Imagination Technologies,将不再需要后者帮助开发iPhone和iPad的图形技术。这对于Imagination来说这无疑是一记重击,受此消息影...

外媒报道,苹果已经通知长期合作伙伴英国Imagination Technologies,将不再需要后者帮助开发iPhone和iPad的图形技术。

这对于Imagination来说这无疑是一记重击,受此消息影响,Imagination股价暴跌7成。

Imagination 是苹果 GPU 供应商,Imagination 的营收大约有 50~60% 来自苹果,苹果的釜底抽薪让Imagination措手不及。

为何苹果要做出这个举动?自研GPU的意义何在呢?

一、苹果早有预谋

苹果自己研发GPU并不是没有先兆,早在2016年中,就有传闻说苹果在招聘GPU研发人员,准备自研GPU,苹果还挖了Imagination不少工程师。

苹果和Imagination的合作由来已久,早在2010年苹果开始脱离三星,自己研发SOC的时候,Imagination就是苹果的合作伙伴。

Imagination的前身是Videologic,它原本是一家制造游戏机和桌面3D显示芯片的公司,其历史可以追溯到20年前,电脑3D显卡起步的年代,Videologic与当时3DFX,nVIDIA就展开了激烈的竞争。

当PC电脑的3D显卡发展到了第三代,第四代,Videologic不敌当时的nVIDIA和ATI,推出了桌面PC市场,转攻移动市场,取得了成功。

在苹果之前,Imagination的PowerVR MBX就授权给了Intel,在WM时代,Intel的处理器图形性能独占鳌头。

到了iPhone时代后,Imagination几乎给所有的移动处理器授权,三星、苹果、MTK都采用Imagination的图形技术。

不过,最后Imagination就遇到了竞争对手,ARM作为公版CPU架构的提供者,很快也开始研发自己的公版GPU,Mali系列与ARM的CPU核心一同授权,取得了不错的成绩。三星、华为和一些平板芯片厂商都采用了Mali系列的GPU。

而高通则一直坚持使用自己的GPU核心,高通的GPU技术来自于ATI(后来被AMD收购)的移动技术,而ATI的移动显示技术来自于收购的bitboy。2009年,高通把这些技术纳入囊中,推出Adreno系列GPU。Adreno系列的产品经过几代发展,拥有很好的性能。

尤其是最近两代产品,产品性能能够碾压Mali和Powervr,这让苹果很不爽。

在Anandtech的测试里面,骁龙821的GPU效率远高于苹果A9的Powervr核心GPU。苹果已经用了非常多的硬件资源去提升GPU性能,但是依然不能拉开与高通的距离。

对于苹果来说,给一个性能不算好的GPU核心付出高额授权费,显然不如自己投资研发。从CPU核心的研发看,苹果经过几代努力就鹤立鸡群,CPU能做到,GPU也能做到,所以苹果作出了决定。

二、自研GPU意义何在?

对苹果来说,自己研发GPU首先是可以解决性能优势的问题。苹果的iPhone毛利是所有手机中最高的。而苹果高利润的基础除了苹果品牌之外,要归功其软硬件的护城河。

苹果的IOS系统自己掌控全生态,易于优化。苹果的CPU核心不采用公版,而是自己设计高性能架构,用高成本的大核心面积换高性能。苹果A10是两个两小四核心结构,大核心的面积是公版A72的两倍,而性能几乎达到Intel低端桌面处理器的水准。这种高性能保证iPhone能够维持高价格。

而唯独GPU方面,因为苹果获取的Imagination的核心不够好,而让高通抢了先。高通骁龙835的图形性能远远超过苹果的A10,而如果苹果继续用Imagination的核心,就会一代接着一代的被高通碾压。

小米的手机跑游戏比苹果更快更爽更省电,6000元的iPhone不如2000元的小米,维持溢价就是问题。

而苹果自己研发GPU,可以跳出上游厂商的架构,搜集人才,按照苹果自己的需求来研发GPU。最终目的是做出类似于CPU的绝对性能优势。

在CPU、GPU、操作系统上全面碾压安卓手机,苹果就可以保持体验的绝对优势,从而维持溢价。自研高水平GPU,保持性能优势,维持iPhone类产品的溢价,这是苹果自研GPU的首要目标。

此外,GPU和VR、AR高度相关,未来手机发展出什么需求都需要硬件来支持。而苹果如果不自己掌控GPU,那么未来要做什么新功能都必须看上游厂商的规划,这就会很尴尬。

如果Imagination对未来的掌握不如高通、ARM,那么iPhone产品就可以全面落后于安卓。苹果不能冒这个风险。

而如果苹果自己掌控了GPU,就可以CPU、GPU、系统一起优化。不仅仅可以跟上对手的角度,苹果还能自己整合系统搞出来竞争对手无法抗衡的优势。

假如未来VR发展,那么苹果可以在自己的封闭体系内制订一套标准,给开发者使用,快速开发出产品。而竞争对手则需要谷歌、高通、ARM多家厂商协调才能制订出一个通用标准。竞争对手无法模仿,苹果的高溢价自然就维持了。

最后,苹果自己研发GPU,还可以节省授权费用。因为授权费用是按照产品数量来的。2010年苹果和Imagination合作,当时苹果的产品销量没有多少,自己研发不如买授权。

而如今苹果的产品销量巨大,授权费还是按照数量收取,这就是一个沉重的负担。而苹果内部一定是做过评估的,开发CPU花了多少钱,开发GPU预计要花多少钱,苹果一定是有计算的。计算下来,买授权不如自己研发,苹果自然就会放弃购买授权。

三、事情尚有变数

当然,苹果要自己研发GPU也有风险,其中最主要的就是专利问题。苹果虽然有众多图形专利,但是GPU研发能够逃过专利壁垒还是未知数。

有人认为苹果有可能是欲擒故纵,苹果有意接手 Imagination。但是在收购之前,先宣告终止合作,并大肆强调 Imagination 高度依赖苹果,以压低股价。而在 Imagination 陷入危机时,或者买下Imagination的股份,把Imagination当成子公司,或者买下该公司的知识产权。扫清自主开发GPU的专利障碍。

其实,苹果本身就是 Imagination 第四大股东,持股只有 8% 左右。也曾经考虑过收购 Imagination。未来苹果突然收购Imagination也有可能。

如果苹果低价收购了Imagination,那么Imagination变成苹果的图形部门,依然还会给苹果提供授权,只是主导权和研发节奏到了苹果手里。

所以,这个事情还有变数,我们还需要观察一段时间。



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